Vlaams waterpeil

Het Brugse Entropia, dat communicatienetwerken levert voor kritische operaties bij tal van multinationals, zet met detectie van het waterpeil een nieuwe stap. Het West-Vlaamse Entropia huist zelf in een bescheiden bedrijventerrein in Oostkamp, maar de kans dat u al voorbij een van zijn 300 masten of 1.000 ondergrondse palen in Vlaanderen of Nederland passeerde, is groot. Het bedrijf biedt al meer dan twintig jaar een radionetwerk aan voor walkietalkies die uit veiligheidsredenen te allen tijde op een netwerk moeten kunnen terugvallen. Dat model breidde het ook uit naar Nederland en het Verenigd Koninkrijk.

 

Palen meten grondwaterstanden

Met de ondergrondse palen zet Entropia een stap naar een nieuwe markt: ze meten in opdracht van de Watergroep het waterpeil om droogte of overstromingsgevaar te detecteren. De paal bevat sensortechnologie, die tot vijftien jaar na de plaatsing (de gemiddelde levensduur van een meter) data moet leveren. Het netwerk pikt een signaal op bij anomalieën. Alledaagse infrastructuur wordt zo ‘slim’. ‘Water sensoren, elektriciteitschakelaars, gasdetectie: het is infrastructuur die we de komende jaren slim gaan maken’, stelt Entropia-CEO Philip Vercruysse (53).

 

Koning Boudewijn

Vercruysse kreeg de kennis over communicatienetwerken met de paplepel binnen. Zijn ouders ontwikkelden in 1962 de eerste Belgische mobilofoon voor in de wagen. ‘Zowel Koning Boudewijn als de Rijkswacht waren klant’, blikt Vercruysse terug.

 

In 1990 stampte hij zelf Entropia uit de grond. Het piepjonge bedrijf won een contract van de Verenigde Naties om netwerken op te zetten in Oost-Afrika. In 1997 liet het de markt achter zich om te focussen op Europa. Het was het startschot voor een bedrijf dat nu drie markten omspant en circa 8 miljoen euro omzet draait.

 

Kritische operaties

De Bruggelingen richten zich met hun netwerk exclusief op kritische operaties. De modale smartphone is aangewezen op het GSM-protocol en geen partij voor Entropia. Het Entropia-netwerk claimt, in tegenstelling tot soms nukkige GSM-netwerken, te allen tijde beschikbaar te zijn.

 

Als andere netwerken uitvallen, blijven wij overeind’, aldus Vercruysse. ‘Op 22 maart 2016, tijdens de aanslagen in Zaventem en Maalbeek, waren wij het enige netwerk dat in de lucht bleef.’ Die garantie is er dankzij de Europese TETRA-standaard, die onder meer voorziet in exclusieve en beveiligde small-band frequenties.

 

In België huizen op die small-band niet alleen Entropia, maar ook Astrid, het netwerk voor de ordediensten. ‘Small-band’ betekent dat het netwerk beperkt is in opties. Op zo’n netwerk is het afspelen van een YouTube-filmpje bijvoorbeeld geen optie. Maar voor walkietalkies is de garantie op verbinding belangrijker dan breedband-frivoliteiten. Dat blijkt uit de brede klantenportefeuille van Entropia. De Europese instellingen, de wielerkoers Amstel Gold Race, enkele multinationals zoals Arcelor Mittal (in Gent) en Nike (in Ham) en beveiligingsbedrijf G4S,… allen hebben ze toegang tot het Entropia-netwerk.

 

Straatverlichting

Met de expertise uit netwerken maakt Entropia nu de omslag naar een sector in opmars: die waarbij alledaagse infrastructuur voorzien wordt van sensoren om metingen te doen en een signaal te geven in het geval van calamiteiten. ‘In het eerste halfjaar ontwikkelde Entropia daarrond enkele prototypes, zoals voor straatverlichting. Bij straatverlichting kunnen we via sensoren detecteren of de lamp kapot is. Via ons netwerk en de bijhorende software kunnen gemeentes dat snel detecteren.’

 

Zelfs de Brugse riolen waren het toneel voor tests met de technologie. ‘In een deel van de Brugse Reien is er een muurtje dat de Reien scheidt van het rioolwater. Dat betekent dat de stad wel weet moet hebben van een alarmerende stijging van het waterpeil, want dan dreigt rioolwater in de Reien terecht te komen.’ Entropia ontwikkelde een instrument met de nodige sensoren dat het waterpeil kan meten.

 

‘We willen een West-Europese speler worden’, klinkt het ambitieus bij Vercruysse. Het Entropia-netwerk omspant nu 60.000 km², in Vlaanderen, Nederland en het Verenigd Koninkrijk. Wallonië is voorlopig nog een blinde vlek, deels omdat de focus op Nederland lag. Er is ook ambitie om de Duitse markt te betreden.